Remonter la crise du plomb dans le sang de Flint pendant l’enfance

par Ron Roizen

Publié dans Shoshone News Press le 23 Janvier 2019.

Graphique emprunté au commentaire de Mother Jones sur l’éditorial de Gómez et Dietrich.

Parce que j’ai pris une part active dans le débat public sur les niveaux de plomb dans le sang chez les enfants ici dans le comté de Shoshone au début des années 2000 – lorsque l’EPA a proposé l’extension du site Box’s Superfund à l’ensemble du bassin de Coeur d’Alene – j’ai eu plus qu’un décès l’intérêt pour la crise du plomb dans le sang à Flint, au Michigan, lorsqu’elle a fait la une de la presse nationale en 2014-2015.

Bien que l’article après article ait déploré la situation regrettable de contamination par le plomb à Flint, je n’ai jamais semblé être en mesure de trouver des comptes qui comprenaient des données réelles sur les changements dans les taux de plomb dans le sang des juvéniles. C’est donc sans surprise que j’ai rencontré, l’été dernier, un éditorial du New York Times (22 Juillet 2018) disant, en effet, qu’il n’y avait pas eu de crise de plombémie juvénile à Flint dans le premier lieu – que la situation du plomb juvénile dans le sang avait été exagérément exagérée.

L’éditorial en question a été co-écrit par Hernán Gómez et Kim Dietrich. Son titre proclamait très clairement sa thèse, «Les enfants de silex n’étaient pas« empoisonnés ».» Les auteurs de la pièce étaient des voix crédibles concernant la science du plomb dans le sang. Le texte descriptif accompagnant l’article offrait ce qui suit à leur sujet:

Hernán Gómez, professeur agrégé à l’Université du Michigan, pédiatre en médecine d’urgence et toxicologue médical au Hurley Medical Center, était l’auteur principal de l’étude «Niveaux de plomb dans le sang des enfants à Flint, Michigan: 2006-2016». Kim Dietrich, professeur d’épidémiologie et de santé environnementale à l’Université de Cincinnati College of Medicine, est le chercheur principal de l’étude principale de Cincinnati.

De plus, les auteurs n’étaient pas connus pour leurs antécédents de rejet de l’importance du plomb sanguin juvénile élevé en tant que problème de santé publique. A écrit le blogueur politique de Mother Jones, Kevin Drum (23 Juillet 2018) sur ce point: «Je ne connais pas personnellement Gómez, mais j’ai parlé plusieurs fois avec Dietrich et personne sur terre n’est plus préoccupé par l’effet du plomb sur les enfants que lui. « 

Qu’avaient donc à dire Gómez et Dietrich? Ils ont commencé leur éditorial par une affirmation simple mais importante: «Les mots sont aussi toxiques.»

«Étiqueter les enfants de Flint comme« empoisonnés », comme l’ont fait de nombreux journalistes et militants depuis que l’eau de la ville a été trouvée contaminée au plomb en 2014», ont-ils écrit, «stigmatise injustement leur génération». Oui, l’ingestion de plomb par les enfants était dangereuse, ont-ils concédé. Mais la situation de Flint en matière d’eau potable n’avait pas atteint le niveau d’une menace neurotoxique importante.

L’éditorial de Gómez et Dietrich a mis en perspective la notion d’empoisonnement par le plomb dans le sang. Ils ont commencé par noter que les niveaux moyens de plomb dans le sang juvénile aux États-Unis dans les années 1970 s’élevaient à environ 14 microgrammes de plomb par décilitre de sang. Un effort de santé publique réussi aux États-Unis a considérablement réduit ce chiffre moyen au cours des années qui ont suivi. Le «niveau de référence» actuel pour le plomb juvénile maintenu par les Centers for Disease Control and Prevention était de cinq microgrammes par décilitre. Ce «niveau de référence» n’impliquait cependant pas la nécessité d’un traitement. «En fait, le C.D.C. recommande un traitement médical uniquement pour les niveaux de plomb dans le sang à 45 microgrammes ou plus par décilitre », ont écrit les auteurs,« Pas un seul enfant à Flint n’a testé ce niveau », ont-ils ajouté,« ce fut une surprise pour plusieurs célébrités visiteuses, qui ont demandé une visite. au «service principal» du Hurley Children’s Hospital. »

Le pourcentage d’enfants ayant des plombs sanguins supérieurs au niveau de référence du CDC avait augmenté à Flint après le changement d’approvisionnement en eau, mais seulement de 2,2% à 3,7%. Un léger changement dans les concentrations moyennes de plomb dans le sang des mineurs a également été enregistré. Mais les fluctuations de cette ampleur, ont-ils écrit, n’étaient pas incompatibles avec les variations aléatoires des mesures de la plombémie dans le passé à Flint.

Il y a seulement deux décennies, les auteurs ont souligné que près de 45 pour cent des enfants du Michigan avaient des niveaux de plomb dépassant la norme actuelle de cinq microgrammes. Une excitation indue à propos du problème présumé de plomb dans le sang de Flint, ont-ils ajouté, a détourné l’attention de plus de circonstances concernant le plomb dans le sang ailleurs dans le Michigan. «En ce moment au Michigan», ont-ils écrit, «8,8 pour cent des enfants à Detroit, 8,1 pour cent des enfants à Grand Rapids et 14 pour cent des enfants de Highland Park dépassent le C.D.C. Niveau de référence. Flint est à 2,4 pour cent. Une analyse complète des niveaux de plomb dans le sang aux États-Unis révèle qu’au moins huit États avec des niveaux de plomb dans le sang plus élevés que ceux de Flint pendant le changement d’eau. « 

Tout cela me semblait très, très familier. À l’époque où le comité scientifique de la Shoshone Natural Resources Coalition mettait en doute la justification de l’extension du site du Superfund «The Box» à tout le bassin de Coeur d’Alene, j’ai essayé à plusieurs reprises d’attirer l’attention sur des aspects contextuels importants de la plombémie. Par exemple, dès le sommet scientifique que nous avons organisé en avril 2001 – qui a opposé les membres du comité scientifique aux spécialistes scientifiques de l’EPA – j’ai présenté un graphique à barres (ci-dessous, source ici) illustrant que les «taux de dépassement» (c’est-à-dire le pourcentage des enfants au-dessus de la norme de référence de 10 microgrammes par décilitre) de tous les États américains étaient considérablement plus élevés que le taux de dépassement alors en vigueur de la recherche de l’EPA sur la santé humaine pour le bassin de Coeur d’Alene. *

Le retour en arrière de Gómez et Dietrich sur la «crise» du plomb dans l’enfance de Flint n’a pas fait la une du Times et il n’a certainement pas retenu l’attention soutenue de la presse que les reportages originaux sur la crise avaient reçus. Certes, de nombreuses voix dans la communauté des chercheurs en santé ont rejeté avec véhémence l’opinion de Gómez et Dietrich. (Voir, par exemple, un rapport du 13 août 2018 dans The Detroit News intitulé «Guerre des mots, la science fait toujours rage à propos de la contamination par le plomb à Flint».) Pourtant, c’était rafraîchissant et encourageant pour moi de voir (enfin) les deux les découvertes réelles de plomb dans le sang et le bon sens contextualisé affiché dans l’éditorial de Gómez et Dietrich.

Les mots comptent. Et la stigmatisation persistante qui peut s’attacher aux enfants de Flint (ou, d’ailleurs, à nos propres enfants ici dans le bassin de Coeur d’Alene) en raison d’un manque de sophistication scientifique et historique combinée à une hystérie injustifiée – que la stigmatisation est à la fois injuste et inapproprié.


* Un enregistrement de 47 documents rédigés par des membres du comité scientifique du SNRC et d’autres découlant de la lutte contre l’expansion par l’EPA du site Superfund «Box» d’origine est disponible ici.

– Ron Roizen


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